Visualización de datos para la web I: Librerías más usadas

Veamos el contexto en que surgen las librerías que son consideradas hoy casi un estándar para la visualización de datos.

Este artículo es el primero de tres donde revisaremos dos de las librerías más usadas en la actualidad. Pero primero veremos el contexto del funcionamiento de la web*.

Comunicación centralizada y unidireccional

Por todos es conocidos que internet (la infraestructura técnica) y la web (los contenidos conectados) se han convertido en un canal de comunicación muy importante con un profundo impacto en diversas esferas de nuestro quehacer diario: en nuestro trabajo, estudios, y en la manera en que accedemos a contenidos de entretención.

Pero estas tecnologías para la comunicación no constituyen un canal más, sino que tienen características que lo diferencian de los tradicionales canales o medios de información como la radio, la televisión. Estos últimos, son medios centralizados y de una sola vía.

Centralizados, pues por su alto costo de implementación, hace que pocas personas concentren su propiedad. Así, pocos individuos eran emisores de contenidos para grandes masas de personas. Y de una vía, pues solo se emitía en una dirección, resultando muy complejo emitir mensajes bidireccionales, lo que hacía que la interacción entre emisor y receptor de los mensajes fuese muy baja y limitada.

Lo que tenemos hoy es un conjunto de sistemas tecnológicos (tanto en hardware como en software), que permiten un modelo de comunicación de múltiples vías, en donde los que antes eran solamente receptores pasivos de información son ahora productores de información y contenidos. Tenemos ahora canales de comunicación (¡millones!) descentralizados y en dos vías.

Con estas características no es de sorprender que internet y la web se hayan convertido en un espacio importante para la comunicación de contenidos de manera descentralizada y a muy bajo costo. Y la visualización de datos no ha quedado atrás en usar esta plataforma.

Cómo funciona la web

Pero primero repasemos cómo funciona la web. Para trabajar en web por el lado del cliente (usted y su computador), los generadores de contenidos necesitan trabajar diversos lenguajes de programación. Son tres los principales que se utilizan para elaborar páginas web. Estos son: HTML (HyperText Markup Language) que permite marcar y estructurar contenido; CSS (Cascading Style Sheets) para trabajar en cómo se presentan los contenidos (tipografía, colores, etc), y Javascript que permite generar acciones y comportamientos (por ejemplo para enviar formularios).

Para comprender esto, pensemos en el cuerpo humano: HTML podría generar la estructura del cuerpo, define lo que es la cabeza, el cuerpo, extremidades; CSS nos ayuda a definir el color de pelo, de ojos, el tono de voz, y el resto de elementos visuales (de un documento o de una persona en este caso). Y Javascript definiría los tipos de comportamiento, como correr, saltar, conversar, etc. Esta analogía nos puede servir para comprender cómo se diseñan los mensajes para la web.

Librerías de visualización

Los gráficos de visualización son un mundo aparte, pero que aprovechan todas estas tecnologías mencionadas. Estas librerías lo que hacen es empaquetar la “forma” y “estructura” básica de los gráficos, así que para ocuparlos solamente debemos conectar estos gráficos con los datos que queremos visualizar, y darles una presentación visual adecuada.

Así, sobre la base de estas librerías es posible contar con una gran cantidad de gráficos que es posible reutilizar y adaptar a nuestros requerimientos.

Existe una gran cantidad de librerías que nos permiten trabajar en visualización para web, unas muy extensas, otras muy simples. Por mencionar algunas están Google Charts, Highcharts, Chart JS, con diferentes características y modos de uso, pero todas pensadas para web.

Sin embargo, hay un par de estas librerías que vamos a destacar, tanto por su complejidad y cantidad de gráficos implementados, como por el uso que se les da hoy en día, convirtiéndose casi en estándares de la industrial. Estas son D3 y Echarts, las que revisaremos con mayor profundidad en las dos siguientes entregas de este blog.

(*) Una vez que estén publicados los tres artículos estarán linkeados mutuamente, para que puedas acceder a todos ellos, desde cada uno de los artículos.

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Ricardo Vega
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