Visualización de datos para la web I: contexto y librerías más usadas

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Veamos el contexto en que surgen las librerías consideradas hoy casi un estándar para la visualización de datos para la web.

Este artículo fue revisado en agosto de 2021.

Visualización de datos: Para otro tipo de comunicación

Por todos es conocido que internet (la infraestructura técnica) y la web (los contenidos conectados) se han convertido en un canal de comunicación muy importante con un profundo impacto en diversas esferas de nuestro quehacer diario: en nuestro trabajo, estudios, y en la manera en que accedemos a contenidos de entretención.

Pero estas tecnologías para la comunicación no constituyen un canal más, sino que tienen características que lo diferencian de los tradicionales canales o medios de información como la radio, la televisión. Estos últimos, son medios centralizados y de una sola vía.

Centralizados, pues por su alto costo de implementación, hace que pocas personas concentren su propiedad. Así, pocos individuos eran emisores de contenidos para grandes masas de personas. Y de una vía, pues solo se emitía en una dirección, resultando muy complejo emitir mensajes bidireccionales, lo que hacía que la interacción entre emisor y receptor de los mensajes fuese muy baja y limitada.

Millones de canales de comunicación descentralizados y de dos vías

Lo que tenemos hoy es un conjunto de sistemas tecnológicos (tanto en hardware como en software) que permiten un modelo de comunicación de múltiples vías. En este, los que antes eran solamente receptores pasivos de información son ahora productores de información y contenidos. Tenemos ahora canales de comunicación (¡millones!) descentralizados y en dos vías.

Con estas características no es de sorprender que internet y la web se hayan convertido en un espacio importante para la comunicación de contenidos de manera descentralizada y a muy bajo costo. Y la visualización de datos no ha quedado atrás en usar esta plataforma.

Cómo funciona la web

Pero primero repasemos cómo funciona la web. Para trabajar en web por el lado del cliente (usted y su computador), los generadores de contenidos necesitan trabajar diversos lenguajes de programación.

Son tres los principales que se utilizan para elaborar páginas web. Estos son:

  • HTML (HyperText Markup Language) que permite marcar y estructurar contenido;
  • CSS (Cascading Style Sheets) para trabajar en cómo se presentan los contenidos (tipografía, colores, etc)
  • Javascript que permite generar acciones y comportamientos (por ejemplo para enviar formularios).

Para comprender esto, pensemos en el cuerpo humano: HTML podría generar la estructura del cuerpo, define lo que es la cabeza, el cuerpo, extremidades; CSS nos ayuda a definir el color de pelo, de ojos, el tono de voz, y el resto de elementos visuales (de un documento o de una persona en este caso). Y Javascript definiría los tipos de comportamiento, como correr, saltar, conversar, etc.

Esta analogía nos puede servir para comprender cómo se diseñan los mensajes para la web.

Librerías de visualización de datos

Los gráficos de visualización son un mundo aparte, pero que aprovechan todas estas tecnologías mencionadas. Estas librerías lo que hacen es empaquetar la “forma” y “estructura” básica de los gráficos, así que para ocuparlos solamente debemos conectar estos gráficos con los datos que queremos visualizar, y darles una presentación visual adecuada.

Así, sobre la base de estas librerías es posible contar con una gran cantidad de gráficos que es posible reutilizar y adaptar a nuestros requerimientos.

Existe una gran cantidad de librerías que nos permiten trabajar en visualización para web, unas muy extensas, otras muy simples. Por mencionar algunas están:

  • Google Charts
  • Highcharts
  • Chart JS

Todas ellas con diferentes características y modos de uso, pero todas pensadas para web.

Sin embargo, hay un par de estas librerías que vamos a destacar, tanto por su complejidad y cantidad de gráficos implementados, como por el uso que se les da hoy en día, convirtiéndose casi en estándares de la industrial. Estas son: D3 y Echarts.

 

Lee aquí un artículo sobre D3, una librería muy popular. 

 

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Ricardo Vega

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