Precio del cobre: evolución y proyecciones (post invasión de Rusia a Ucrania)

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Los efectos económicos en Chile de la invasión de Rusia a Ucrania posiblemente van a ser negativos. El alza del precio del cobre no puede compensar lo que el país tendrá que pagar por el mayor costo de la importación de petróleo. 

El relato del precio del cobre desde 2020 hasta enero de 2022 fue de la mano con las expectativas de crecimiento mundial, del éxito de las vacunas contra el covid-19, y de las presiones inflacionarias creadas por los estímulos de los bancos centrales para activar las economías durante la pandemia.

La mayor inflación fue abordada, como ha ocurrido en las últimas dos décadas en el mundo, con el aumento de las tasas de interés por parte de los bancos centrales del mundo desarrollado. Esto, a su vez, redujo las expectativas de crecimiento de la economía mundial desde la segunda mitad de 2021.

La demanda de cobre aumentó por estas expectativas de mayor crecimiento, pero también la oferta de cobre de mina jugó un rol importante, ya sea al alza o a la baja del precio en ocasiones.

Estos factores, los que constituyen los fundamentos del precio del cobre, fueron la mayor parte del tiempo un barómetro de la economía mundial.

Precio del cobre: efectos de la pandemia

Es importante recordar que el efecto de la pandemia sobre los mercados globales a principios de 2020 fue devastador (ver la figura).

Precio del cobre: evolución y proyecciones (post invasión de Rusia a Ucrania)

Ello fue contrarrestado por la intervención histórica de la Reserva Federal (FED) de Estados Unidos, el 23 de marzo de 2020, la que inyectó vastas sumas de dinero al sistema financiero, comprando bonos de deuda y asegurando que las empresas estadounidenses, que seguían funcionando pero que estaban quedando sin efectivo, pudieran seguir endeudándose con los bancos y no quebraran.

Además, la FED prometió inyectar lo que fuese necesario a la economía para prevenir el colapso, al estilo de lo que pasó en la crisis financiera de 2008. Los principales índices accionarios del mundo, incluido Chile, que habían perdido un tercio de su valor hasta el 23 de marzo, comenzaron a recuperarse, y lo mismo ocurrió con el precio del cobre el que llegó a bajar a 209 c/lb.

Precio del cobre: mayo de 2021 al 24 de febrero de 2022

Desde entonces, dicho precio se elevó casi ininterrumpidamente hasta el 12 de mayo de 2021, cuando alcanzó 478 c/lb, uno de los mayores de su historia (ver la figura).

Una causa principal, sino la clave, de dicha alza extrema fue la votación por gran mayoría de la Cámara de Diputados del proyecto de royalty en Chile el 6 de mayo.

En días posteriores comenzaron a surgir los análisis de expertos, los que concluyeron que la aplicación del royalty votado no era viable. Ello porque causaría el cierre de numerosas minas en Chile y el fin de gran parte de la inversión minera chilena.

Contribuyeron a la relajación de las tensiones los anuncios de varios senadores que tendrían que votar el proyecto. Los términos de la propuesta de la Cámara serían revisados cuidadosamente.

De paso, esta alza del precio del cobre llevó a rebajar el riesgo país de Chile estimado por diversas agencias internacionales; este había aumentado por la incertidumbre política en el país.

La decisión de China

A pesar de que el cobre bajó a niveles de 459 c/lb en las semanas posteriores, el 2 de junio de 2021 China anunció mediante su agencia China’s National Food and Strategic Reserves Administration que liberaría inventarios estratégicos de cobre, aluminio y cinc.

¿Por qué China tomó esa medida? Con el objeto de reducir el precio de estos metales, los que contribuían a reducir la expansión de la construcción y aumentar la inflación en dicho país. Ello causó la reducción del precio del cobre a 410 c/lb el 21 de junio, pero este se recuperó rápidamente a niveles de 425 c/lb.

Esta liberación de inventarios tuvo un efecto tímido en el mercado. El 24 de septiembre de 2021 el precio comenzó otra alza importante llegando el 19 de octubre de 2021 a otro máximo de 483 c/lb. Esta vez impulsado por los bajos inventarios en las bodegas de las bolsas de metales, causados por inversionistas que buscaban obtener ganancias refugiándose en commodities.

Los efectos económicos de la pandemia se combatieron con estímulos de los bancos centrales de países desarrollados. Pero ello llevó a aumentar la inflación global, lo que causó la elevación de las tasas de interés por parte de varios de los principales bancos centrales del mundo.

Aportó a este auge la estrechez de energía en China, la que causó la reducción de la producción de cobre refinado a partir de sus fundiciones de cobre. Después el precio bajó y se estabilizó hasta el 24 de febrero de 2022 en una banda entre 425 y 450 c/lb, con mucha volatilidad.

24 de febrero de 2022: la invasión de Rusia a Ucrania

Las sanciones impuestas a Rusia debido a la invasión a Ucrania a partir del 25 de febrero por la Unión Europea, Estados Unidos, Reino Unido, Suiza y Japón, entre otros, son posiblemente las más fuertes e integrales de la historia.

El cobre reaccionó a estas medidas desde el 28 de febrero, subiendo a 486,7 c/lb el 7 de marzo. Y rozando los 500 c/lb en varios momentos del día para retroceder después. En días posteriores bajó a 450 c/lb.

El alza se debió fundamentalmente a inversionistas intentando refugio financiero.

Una variedad de causas provocó la baja del precio, incluyendo:

  • las expectativas de que los resultados de las negociaciones con Rusia fueran positivos
  • la menor expectativa de crecimiento económico global debido al alza del precio del petróleo y sus efectos inflacionarios
  • los inversionistas se cambiaron a instrumentos de renta fija de la Fed y otros bancos centrales

Volatilidad del precio del cobre

La reducción de 8% en el precio del cobre después del 7 de marzo puede parecer muy importante. Sin embargo, es pálida si se compara con la volatilidad de otros commodities en días recientes, especialmente del petróleo, del gas natural y del níquel. Este último subió 5 veces (500%) su precio desde el 24 de febrero, causando estragos en las bolsas de metales.

En suma, podemos esperar alta volatilidad del precio cobre en las semanas y meses venideros, pero con tendencia al alza, incluso por sobre los 500 c/lb.

Rusia aún puede vender su cobre, aunque con crecientes dificultades. ¿Cómo? A través de filiales en China que operan con bancos chinos, los que hasta ahora pueden transar dólares.

Pero el control mundial a aquellas instituciones y empresas que sigan comprando y vendiendo bienes a Rusia irá creciendo en los próximos meses. Y, por ello, la oferta de cobre desde Rusia está amenazada.

Los efectos económicos en Chile de la invasión de Rusia a Ucrania posiblemente van a ser negativos. El alza del precio del cobre no puede compensar lo que el país tendrá que pagar por el mayor costo de la importación de petróleo. Y los consiguientes impactos sobre la inflación y el menor crecimiento.

 

Este artículo se publicó originalmente en la página de Clase Ejecutiva UC del diario El Mercurio de Santiago. Puedes descargar el PDF aquí, luego de completar unos datos.

 

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Gustavo Lagos

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